Des scientifiques de l’Institut d’études géologiques des États-Unis ont découvert que 793 millions de kilogrammes de mercure se sont accumulés dans le pergélisol de l’hémisphère nord de la Terre, relate le Geophysical Research Letters.

La fonte des glaces causée par le réchauffement climatique pourrait entraîner la libération de métaux toxiques dans l’environnement, ce qui provoquerait une catastrophe écologique mondiale.

Le pergélisol contient notamment du mercure naturel qui provient de l’atmosphère et se lie à la matière organique du sol. Par la suite, les particules de sol se congèlent.

Les chercheurs ont analysé 13 échantillons de glace prélevés en Alaska entre 2004 et 2012. Les données obtenues ont été comparées aux résultats de l’analyse de 11.000 échantillons de sols prélévés dans le monde entier.

Il s’est avéré que le pergélisol contenait 10 fois plus de mercure naturel que le taux relevé dans l’environnement à la suite de l’activité anthropique au cours des 30 dernières années.

Une grande quantité de métal qui pourrait être libérée lors de la fonte de la glace se transformerait en méthylmercure — une substance toxique qui s’accumule dans le corps des êtres vivants et provoque de graves troubles, y compris des dommages au système nerveux central.

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